Asteroides bombardeando la Tierra: proyecto NEO

 

Hoy por la mañana comenzaron a circular por las redes sociales noticias de un asteroide que, según los encabezados en su mayoría amarillistas, había estado a punto de chocar contra la Tierra y ni la NASA ni alguna otra agencia espacial nos habían dado informes. Algunos al ver estas notas incluso llegaron a preguntar ¿en qué lugar hubiese chocado dicho asteroide? pensando que tal situación era factible o quizás confundidos por los ya mencionados artículos.



Pero ¿qué tan cierto es lo dicho por estos artículos?  Para responder esta pregunta hablaremos del programa NEO de la NASA que se encarga de vigilar el vecindario terrestre en busca de objetos cuyas trayectorias pudieran representar una amenaza para la Tierra.

NEO  significa Near Earth Object o traducido al español: Objeto cercano a la Tierra. En adelante nos referiremos a dichos objetos como NEOs.

¿Qué son los NEOs?

Los NEOs son cometas y asteroides que han sido empujados por otros planetas hacia órbitas que los guían cerca del vecindario Terrestre y que por tanto pueden ser una amenaza para nuestro planeta. Los NEOs, además de representar peligro, son una fuente de información acerca de los orígenes del sistema solar, pues son los remanentes de su formación.

¿Cómo clasificamos a los NEOs?

En términos astronómicos los NEOs  son asteroides y cometas con un perihelio menor de 1.3 UA. Recordemos que el perihelio es el punto en el que un objeto se encuentra más cercano al Sol y que 1 UA es igual a 150 millones de kilómetros.



Los NEOs se subclasifican en NECs y NEAs. Los NECs son cometas cercanos a la Tierra, a una distancia menor de 1.3 UA y con un periodo orbital menor de 200 años. Los NEAs son asteroides cercanos a la Tierra a una distancia menor de 1.3 UA y dependiendo la forma y propiedades de su órbita se nombran como Atiras, Atens, Apollos y Amors. ¿Por qué? No quiero entrar en detalles demasiado avanzados y como  una imagen vale más que mil palabras, mejor observa el siguiente gráfico para que entiendas más al respecto.

 

¿Qué características se miden en los NEOs?

La distancia de máxima aproximación se suele convertir a LD (Distancia Lunar, que equivale a 384000 Km) para darnos una mejor visión de que tan cerca o lejos se encuentra de nosotros el NEO en cuestión. Dos aspectos importantes a medir son el Albedo y la magnitud Absoluta H.

El albedo es la razón de luz que refleja un objeto respecto a la que recibe y varia en valores que van de 0 a 1. Por ejemplo la Luna tiene un Albedo de solo 0.07, mientras que Venus posee un albedo grande 0.6.



La magnitud Absoluta es la magnitud visual que observarías si un asteroide estuviera colocado a 1 UA de distancia respecto a ti y al Sol.

Combinados, Albedo y Magnitud Absoluta sirven para calcular el tamaño de un NEO. Mientras más pequeña sea H, más grande será el objeto. Dado que no se conoce el albedo para la mayoría de los asteroides, se asume que tiene un valor de 0.25 a 0.05.

Sabiendo estos datos, la última característica a considerar es la velocidad de los objetos, que se calcula en Km/s.

¿Cuáles son los más peligrosos?

Los objetos que más interés causan son los PHAs que son NEAs que tienen una órbita mínima de intersección con la Tierra (MOID) cuya distancia es de 0.05 UA o menos (es decir 7500000 km) y que poseen una magnitud absoluta H de 22  o mayor (esto corresponde a un tamaño de 150 de diámetro o más) El objeto del que hoy se habló en las noticias

¿Cuántos PHAs se conocen?



Hasta el día de hoy se tienen identificados ¡1759 PHAs! Pero no te preocupes que esto no significa que todos los PHAs van a chocar contra la Tierra, sólo que existe una pequeña posibilidad de amenaza.

¿Entonces el de hoy era un PHAs?

El asteroide que cruzo hoy cercano a nuestro planeta se nombró 2017 AG13 viajaba a una velocidad de 15.70 Km/s y poseía una magnitud H de 26, lo que corresponde a un diámetro estimado de entre 16 y 37 metros. La distancia a la que se aproximo fue de 0.0014 UA, es decir 210 000 Km que es aproximadamente la mitad de la distancia a la que se encuentra la Luna. Por lo tanto si era un PHAs pero como podrás notar, porque estás leyendo esto, no impactó ni destruyó a la Tierra.

¿Entonces el programa NEO sirve de algo?

Algunos medios comentaban que la NASA nos había ocultado información sobre el impacto y que de nada servía entonces su programa de vigilancia; yo pienso que, al contrario, sabían muy bien con sus cálculos que no había posibilidad de impacto y que lo mejor era no dar la noticia y causar pánico entre la población.

Otro aspecto a remarcar es que el asteroide fue descubierto apenas con dos días de anticipación, debido a la poca luz que refleja y su velocidad, lo que nos pone a pensar que en caso de que un PHAs tenga una trayectoria de impacto y no sea descubierto con antelación, nos dejaría con poco tiempo de reacción.

Por aquí te dejo el link para que estés al pendiente de los próximos NEOs que visitarán el vecindario 😀



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